Escuela de Ingeniería Bioquímica trabaja en proyecto para el aprovechamiento de la biorrefinería del glicerol

Escuela de Ingeniería Bioquímica trabaja en proyecto para el aprovechamiento de la biorrefinería del glicerol

La EIB viene trabajando en esta materia desde 2013, y cuenta con el financiamiento de un programa de la Unión Europea. Estudiantes de postgrado de la Escuela y extranjeros han venido a desarrollar sus tesis de investigación en torno este proyecto.

En la actualidad, el petróleo es la principal fuente de energía utilizada en el mundo, de forma que las investigaciones se han enfocado en la búsqueda de nuevas fuentes de energía renovable para disminuir la dependencia del combustible fósil. De esta forma, el hidrógeno y el etanol se presentan como fuentes de energía renovable que pueden responder a esta problemática energética contemporánea. 

En 2012, el profesor de la EIB, Gonzalo Ruiz, entabló contacto en Europa con un investigador que trabajaba en la producción de hidrógeno. Debido a la experiencia que ambos tenían en este campo, surgió la oportunidad de realizar un proyecto conjunto, en donde también participan cerca de 12 instituciones europeas.

El proyecto GRAIL (FP7 European Programme-Glycerol Biorefinery Approach for the Production of High Quality Products of Industrial Value) se enmarca en el 7mo Programa Marco de la Unión Europea, y está orientado al aprovechamiento de la biorrefinería del glicerol, para la obtención de productos de alta calidad y valor industrial.

El trabajo de la EIB se inicia en noviembre de 2013, y está enfocado en la producción de biocombustibles. 

Biorrefinería del glicerol

Durante el proceso de fabricación de biodiésel, se genera glicerol en grandes cantidades. La investigadora postdoctoral de la EIB, Estela Tapia, explica: “Si bien el glicerol posee muchos usos, hoy en día se considera prácticamente un residuo, porque ha aumentado demasiado la oferta”. La investigadora explica que para su utilización se requiere de glicerol puro, mientras que el obtenido es glicerol crudo, el cual debe ser tratado para recién ser utilizado: “Por esto se han buscado nuevas maneras de reutilizarlo, y una de ellas es hacer esta biorrefinería del glicerol”.

Los productos que se generan a partir de glicerol son productos químicos o productos que tienen que ver con la producción de energía. Estela Tapia señala que el trabajo del equipo de la EIB se ha centrado en producir hidrógeno y etanol a partir de glicerol, mientras que los otros grupos de investigación que son parte del proyecto GRAIL, están dedicados a la producción de ácidos, 1,3-propanodiol y otros productos químicos diferentes.

“Nosotros estamos en la línea de producir algún producto energético”, afirma Estela, agregando que la idea es producir hidrógeno y etanol, y luego metano en una segunda etapa. Tanto el hidrógeno como el etanol pueden ser producidos en conjunto a través de la fermentación oscura, utilizando materias primas como residuos industriales o aguas residuales. Este proceso es económicamente atractivo y amigable con el medio ambiente, ya que permite la revalorización de residuos y, a la vez, la obtención de energía. 

Aporte EIB al proyecto GRAIL

La investigadora comenta que el inicio de este proyecto coincidió con el proceso de finalización de su tesis de Doctorado en Biotecnología, que también estaba relacionada con este tema, puesto que allí trabajó con glicerol y obtuvo una patente. De esta forma, lograron optimizar lo que ya se había desarrollado en una etapa inicial, pensando en los requerimientos del proyecto financiado por la Unión Europea.

Por su parte, estudiantes de postgrado de la Escuela de Ingeniería Bioquímica han dedicado sus investigaciones para optar al grado de Magíster en Ciencias de la Ingeniería mención Ingeniería Bioquímica, abordando parte de este proyecto en sus tesis de investigación, entre ellos Javiera Toledo (Estudio de la influencia de diferentes tratamientos sobre un lodo acidogénico productor de biohidrógeno y bioetanol utilizando glicerol como sustrato, 2014), y actualmente la tesis en curso de Fernando Silva (Incremento del rendimiento de hidrógeno en un proceso de digestión anaerobia continuo utilizando glicerol como sustrato mediante la manipulación de parámetros operacionales), ambas guiadas por el profesor Gonzalo Ruiz.

Del mismo modo, el alumno de intercambio Sean Smith, proveniente de Estados Unidos, ha llegado este semestre a la EIB a trabajar por un año en su doctorado en esta misma materia; mientras que la estudiante de magíster proveniente de España, Yadira Rodríguez, realizó una pasantía por la Escuela durante el primer semestre, para desarrollar su tesis, también enmarcada en este proyecto internacional.

Los representantes de las diferentes instituciones que son parte del proyecto GRAIL se reúnen anualmente, en donde dan cuenta del estado de avance de sus respectivas áreas de trabajo. La reunión de este año será en octubre, en Dinamarca.

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